直升机怎么回收火箭?这家美国公司要做第二个SpaceX

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“电子”火箭

助推器是火箭底部箭头的很大一部分。 Rocket Labs首席执行官Peter Baker在接受采访时表示,为公司重复使用火箭助推器的核心优势是能够更频繁地发射火箭。火箭实验室希望增加已经飞往那些下线的火箭阵列的火箭。

“即使我们可以再次使用助推器并重复使用一次,我们实际上可以将生产力提高一倍,”Baker说。

与SpaceX回收方法不同

SpaceX使用火箭发动机减速并控制火箭的下降。贝克表示,火箭实验室必须开发出不同的技术来实现再利用。他说,该公司秘密登陆开发团队对推进登陆进行了“深入分析”,但最终决定不采用该技术。

“这种方法不可行,因为它会将小型运载火箭变成大型火箭,”他解释道。

贝克称该公司的技术为“空气动力学热阻滞器”,实际上利用大气来减缓火箭的速度。他拒绝透露细节,因为具体过程是专有的,但他解释说,最困难的部分是“重新通过隔离墙”,也就是说,助推器必须成功克服极高的温度和返回压力。

“我们以8.5倍的声速开始返回,需要在大约70秒内减速到声速的0.01倍,”贝克说。

Baker在解释公司开发的可重用技术时声称的一大优势是Rocket Lab收集的数据。 “自从我们开始商业发射以来,火箭配备了大量的测量仪器,每次发射我们有大约15,000个数据通道,”他说。

最困难的部分

虽然空中直升机回收可能看起来是最疯狂和最困难的部分,但这并不是贝克所担心的。在他看来,重新进入大气层是最困难的问题,考虑到火箭重新进入大气层时的强度。

“我们在这里讨论的数据是极限,”他说。

贝克引用该公司的数据并预测火箭实验室必须将足够的能量转换为相当于57,000个家庭。同时,助推器还必须承受相当于太阳温度的一半的热量和站在火箭上的三头大象的压力。但如果这次通过成功,预计火箭实验室的发射,再循环和再发射速度将超过航天工业所认为的可行方法。

“如果我们抓住助推器并将其带回发射场,至少在理论上,那么我们就可以给电池充电并再次发射,”贝克说。 “所有发动机,涡轮泵和相关技术。”基本上,它是为近乎无限的重用而设计的。“

目前,火箭实验室正在准备该公司的第八次火箭发射。贝克表示,该公司将在第十次火箭发射中对电子火箭进行“一些重大升级”。然而,他拒绝透露该公司需要多长时间才能完全恢复第一个火箭助推器。

“在我们解决这个问题之前很难说,”贝克说。

虽然火箭实验室使用去年筹集的1.4亿美元资金中的一部分用于该项目,但贝克并不确定开发回收技术需要多少费用。 “这不是一个疯狂的资本密集型项目,”他说。

火箭实验室没有计划筹集更多资金。贝克强调,该公司的业绩表现好于预期。当被问及首次公开募股时,贝克表示将会在“未来的某个时间”举行清算活动,但他不确定会是怎样的,他认为该公司的投资者将保持耐心。 “我觉得我做了大约四分之一的事情,没有人担心,”他说。

航天工业中的小工业

火箭实验室每20天生产一枚火箭,每月发射一枚火箭。贝克表示,该公司的工厂希望在今年年底前每隔一周生产一枚火箭。火箭实验室的电子火箭每次发射成本在650万美元到700万美元之间,使航天器相当于冰箱的大小进入轨道。

尽管SpaceX是业界最知名的火箭发射器,但火箭实验室正在通过向特定轨道发射小体积卫星来稳定地建立自己的位置。尽管Rocket Lab不想与SpaceX相提并论,但Baker表示两家公司都有类似的疯狂野心。

“两家商业公司之间的共同点是,双方都有一群非常聪明的工程师试图做一些看起来不明智的事情,”他说。

SpaceX周一宣布将推出一个自主的“小型卫星共享项目”。小型卫星共享项目是指使用同一枚火箭发射多颗卫星并将其发送到类似或附近的轨道。贝克指出,双方之间存在着重要的区别,即火箭实验室的客户不想使用共享服务,SpaceX每年只会发射一次火箭,并将卫星发送到非常特定的轨道。

“无论如何,我们认为公司不会受到影响,”贝克说。 “我们的客户不想分享这项服务。如果您有专用的运载火箭,然后使用共享服务,那么您就是骗你自己。”

目前,火箭实验室未完成的火箭发射合同的一半是商业客户,一半是政府机构,如美国空军。 “我们需要刺激商业客户,比如试图为政府机构发射火箭。”

为了完成政府的发射任务要求,火箭实验室即将完成弗吉尼亚海岸第二个发射台的建设。 “这个发射台将在今年年底前投入使用,”贝克说。